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英國東印度公司興衰史

2019.09.17
撰文:ERIN BLAKEMORE
 
英國東印度公司興衰史
在目睹了西班牙無敵艦隊(Spanish Armada)的潰敗后,伊麗莎白女王一世頒布了一項皇家許可狀,授權英國商人代表王室在東印度群島進行貿易。
圖:LEEMAGE, CORBIS/GETTY
 
  如今的谷歌或蘋果公司很強大?沒錯,但與不列顛東印度公司(East India Company)相比,還差了點意思。這家盈利企業曾經控制了幾乎整個印度次大陸。在1600年到1874年間,東印度公司建起了有史以來最強大的貿易帝國,配有自己的軍隊和領土,幾乎完全壟斷了茶葉貿易。
 
  17世紀初,印度次大陸被稱為“東印度群島”,它被認為是一片擁有無限潛力的土地,盛產倍受歐洲權貴青睞的香料、織物和奢侈品。當時,西班牙和葡萄牙憑借超凡的航海實力首先壟斷了遠東地區的貿易。但英國也虎視眈眈地盯著這塊肥肉,1588年,英國擊敗西班牙無敵艦隊,為其成為海上霸主鋪平了道路。
 
英國東印度公司興衰史
圖中這幅畫描繪了18世紀末不列顛東印度公司官員騎大象的場景。
圖:HERITAGE IMAGE PARTNERSHIP LTD, ALAMY
 
  1600年,一群英國商人向伊麗莎白一世索要一份皇家特許狀,允許他們代表王室在東印度群島開展貿易。商人們拿出了近7萬英鎊的自有資金,成立了不列顛東印度公司。
 
  該公司依賴于“工廠”制度,把“代理商”留下來設立貿易站,允許他們針對貨物進行采購和談判。1613年,他們與莫臥爾王朝的賈汗吉爾皇帝(Jahangir)簽訂了一項條約,條約允許該公司在蘇拉特(Surat)建立首家工廠。多年來,該公司涉獵過的貿易包括胡椒和其他香料、棉布和絲綢面料,最后是茶葉,并將業務擴展到波斯灣、中國和亞洲其他地區。
 
英國東印度公司興衰史
莫臥爾王朝國王沙阿拉姆二世(Shah Alam II)授予東印度公司軍隊領袖羅伯特·克萊夫(Robert Clive)在孟加拉收稅的權利。
圖:HULTON ARCHIVE, GETTY
 
  東印度公司的皇家許可狀賦予了它“發動戰爭”的能力,最初它利用軍事力量來保護自己,打擊競爭對手。然而,1757年,該公司奪取了整個孟加拉的控制權。公司軍隊領導人羅伯特•克萊夫(Robert Clive)成為孟加拉總督,開始征收稅款和關稅,并用所得的稅款購買印度商品出口到英國。隨后,該公司乘勝追擊,將法國人和荷蘭人趕出了印度次大陸。
 
  在隨后的幾年里,東印度公司強行吞并了次大陸的其他地區,并與那些無法征服的地區統治者結成聯盟。在鼎盛時期,其軍隊人數達到26萬(是英國常備軍的兩倍),并掌控著近一半的英國貿易。至此,印度次大陸處于東印度公司股東的統治之下,他們每年會選出“商人政治家”來決定其領土內的政策。

  但英國政府在獲悉該公司的財務困境和濫用權力的情況后,要求拿回公司的控制權。1858年,經過長期的清盤,英國政府終于結束了該公司在印度的統治。1874年,已成為空殼的東印度公司正式解散。
 
  那時,東印度公司已經參與了走私鴉片貿易(該公司在印度種植鴉片,然后非法出口到中國,以換取垂涎已久的中國商品)和國際奴隸貿易(在17和18世紀運送奴隸并使用奴工)。盡管東印度公司黯然退出了歷史舞臺,但其輝煌的過往卻未被后人遺忘。
 
(譯者:陌上花開)
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