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前方高能!這種小蝙蝠竟然在這里冬眠……

2018.08.23

撰文:JASON BITTEL
 
  直到最近,北極熊還是人類知道的唯一在雪中冬眠的哺乳動物。不過,經過十幾年的研究,日本的科學家發現了另一種在雪中冬眠的哺乳動物——烏蘇里管鼻蝠。
 
  這種體型微小的蝙蝠如何在雪中存活呢?
 
  研究者認為,當秋季和冬季氣溫下降后,烏蘇里管鼻蝠會將巢穴從樹葉和樹洞中轉移到地面的積雪中。到了地面后,它們會在積雪中挖出一小塊洼地,然后隨著降雪越來越多,它們就會被雪覆蓋住。管鼻蝠會在積雪中活動,再加上自身的體溫,積雪中會出現一個小洞,它們就蜷縮于其中,等待春天的到來。
 
  無論你是否相信,雪堆中的洞其實比這些蝙蝠通常棲息的樹洞還要溫暖和穩定,日本林業和森林產品研究所的野生動物生物學家、新研究的主要作者Hirofumi Hirakawa說道,新研究發表于8月份的《科學報告》。
 
  這是因為樹木一直暴露于風中,而雪比樹木的擋風效果更好,Hirakawa說道。
 
  即便如此,烏蘇里管鼻蝠在小雪屋中也要忍受非常低的溫度。它們必須減慢呼吸和心跳的頻率,將體溫保持在稍微高于周圍環境的溫度。
 
  “這種狀態只需最少量的能量即可存活,”Hirakawa說道。“我認為這是讓它們在雪中生存的一個原因。”
 
雪中的蝙蝠
 
  雖然烏蘇里管鼻蝠可能是人類發現的首個在雪中冬眠的翼手目動物,但其實還有大量小型哺乳動物在雪下冬眠,南伊利諾伊大學的生理生態學家Justin Boyles說道。
 
  實際上,在碩士學位的論文研究中,Boyles曾研究過紅蝙蝠,這種蝙蝠在落葉層中冬眠,這期間它們有時也會被積雪覆蓋。
 
  但二者是有區別的,區別表現在兩方面:首先,烏蘇里管鼻蝠似乎是明確將積雪作為越冬場所。其次,紅蝙蝠可能會在雪下棲息一到兩周,而新研究中的烏蘇里管鼻蝠在積雪中的冬眠時間則明顯更長。
 
  在Hirakawa的研究中,有證據表明其中一只管鼻蝠從2017年12月初到2018年4月中旬,至少在雪堆中冬眠了4個月。
 
  不過,在如此極端的環境中冬眠是要付出代價的。研究者發現的其中一只蝙蝠就在冬眠中死去了。
 
  但另外36只蝙蝠安全度過了冬眠,這就表明它們“冬眠的死亡率非常低,”Hirakawa說道。
 
  的確,如果太多蝙蝠在冬眠期間在雪堆中死去,大自然的法則很久之前就會淘汰掉這一行為了。
 
在“床上”吃早餐
 
  穩定的溫度是在雪中冬眠的一個優勢。但研究者稱,烏蘇里管鼻蝠采用這種冬眠方式可能也是為了躲避捕食者,在Boyles看來,這一假設非常合理。
 
  就像在落葉層中冬眠的紅蝙蝠,Boyles稱,“我們原以為任何捕食者都可能吃掉它們,但是并沒有。捕食者似乎就是無法發現它們。”
 
  最有趣的是,在積雪中冬眠可能為烏蘇里管鼻蝠提供必不可少的資源——水。
 
  “我們總是認為冬眠僅僅是為了幫助動物在冬季期間節省能量,但越來越多的證據表明水似乎才是動物冬眠中的真正限制性因素,”Boyles說道。
 
  與在冬眠期間體溫只稍微降低的熊不同,類似蝙蝠這樣的小型哺乳動物就必須不時地蘇醒過來以保持溫暖。在這些蘇醒的時間里,蝙蝠必須外出尋找水源。
 
  但在積雪中,周圍的雪其實都是水。這樣一來,冬眠動物只需要醒過來舔食積雪就行了。
 
緩慢的研究
 
  “在雪中冬眠的蝙蝠”的發現其實是很不容易的。2005年,Hirakawa和他的合作者Yu Nagasaka首次聽說了在雪中冬眠的蝙蝠的軼事報道,但直到8年后他們才親自觀察到了這一現象。
 
  “從研究開始到研究發表總共歷時13年,”Hirakawa說道,同時他指出這項研究是在沒有正式經費資助的情況下完成的。
 
  “除了耗時巨大,我們也沒有很多資源,但我們完成了這項研究,這是很值得驕傲的事情,”他說道。
 
  對Boyles來說,這就是他想要跟學生分享的一類研究。這類研究從“自然觀察”開始,然后逐步發展為證據采集、分析,最終才是發表研究結果。
 
  “科學研究就應該這樣開展,”Boyles說道。

(譯者:七月一號)
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